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Ultimo período consular

Desde marzo de 1971 hasta fines de 1972, se extendió su último período en el Servicio Exterior de Chile, en calidad de embajador del gobierno de Salvador Allende. En compañía de Matilde Urrutia, se instaló en la capital francesa en noviembre de ese año. Cuenta Volodia Teitelboim: "Vuelve al viejo caserón con fantasmas e historias de suicidas donde funciona en París la Embajada de Chile. Esa construcción pesada y tétrica de La Motte-Picquet, próxima a Les Invalides, no rima con su personal sentido arquitectónico ni con su necesidad de luz. De inmediato se siente prisionero en una jaula oscura" (Teitelbom, Volodia. Neruda. Santiago: BAT, 1944. p. 455).

Sus tareas fueron específicas: tenía que renegociar la deuda externa. Sin embargo, aquejado de gota y cáncer le costó realizar su trabajo. Jorge Edwards, quien compartía labores con el poeta en ese tiempo, señala: "En la mañana conversaba un rato conmigo y comentábamos los télex y la correspondencia. Dictaba un par de cosas y recibía en audiencia a dos o tres personas. Si se trataba de asuntos de la embajada, siempre me pedía que participara en la conversación. También hacía lo mismo, en la gran mayoría de los casos, cuando se trataba de conversaciones políticas.

Hacia las doce de la mañana ya estaba enormemente fatigado. Solía asomarse a mi oficina, pegada a la suya, y decirme: "No aguanto más. Voy a salir a dar una vuelta". "Ándate", le decía yo, "no te preocupes". O le decía: "Recuerda que tienes un almuerzo a tal hora", pero no era persona, salvo en algunos de los peores momentos de su enfermedad, de olvidar sus compromisos" (Adiós, poeta. Barcelona: TusQuets Editores, 2000. p. 251).

En este período comenzó a escribir Confieso que he vivido y continuó su libro Geografía infructuosa, iniciado entre Isla Negra y Valparaíso.

En Francia recibió la noticia del Premio Nóbel de Literatura. Viajó hasta Estocolmo para ser galardonado el 10 de diciembre de 1971. Parte del dinero lo destinó a la compra de una casa en Normandía.

Volvió a Chile en enero de 1973 y ya estaba muy enfermo